25 jaar FLYER: Hard fietsen zonder te zweten

Philippe Kohlbrenner, een getalenteerde knutselaar uit het Emmental, bracht de elektrische fiets op de markt.

De geboorte van FLYER

In 1995 kwam de eerste FLYER e-bike op de markt. Met de reclameslogan ‘Hard fietsen zonder te zweten’ maakte een innovatieve Zwitserse start-up reclame voor een ‘nieuwe dimensie’ in mobiliteit. Het team van het bedrijf BKTech bestond uit drie pioniers die geïnteresseerd waren in technologie en fietsen: de drie oprichters, de huidige voorganger van FLYER AG noemden zich op een van de eerste reclameposters de ‘BKBuben’. De eerste FLYER e-bike haalde snelheden tot 35 km/u met een actieradius tot 50 km. De 35 kg zware e-bike was verkrijgbaar vanaf 4.450 Zwitserse frank en kon worden bestuurd met een bromfietsrijbewijs.

Hoe het allemaal begon

Laten we het wiel nog wat verder terugdraaien: de geschiedenis van de FLYER e-bikes startte begin jaren 90 in het rustige Zwitserse Emmental. Een jonge technische verkoper, genaamd Philippe Kohlbrenner, woonde op een van de groene heuvels van de Zwitserse Hoogvlakte, een regio die vooral bekend staat om zijn gatenkaas. Philippe Kohlbrenner werkte in Oberburg in het kanton Bern bij een bedrijf dat gespecialiseerd was in energietechniek. Om fit te blijven besloot hij om de weg van zijn huis op de berg naar zijn werk in het dal elke dag met de fiets af te leggen. Op de terugweg moest hij 300 hoogtemeters overwinnen. Na ongeveer drie maanden had hij genoeg van het dagelijkse gezwoeg de berg op. De technisch en elektronisch geschoolde Kohlbrenner installeerde resoluut een ruitenwissermotor van een vrachtwagen en een autoaccu op een gewone fiets en zorgde zo voor de extra stuwkracht die hij nodig had voor een comfortabele rit naar huis. Zo werd in 1993 het eerste prototype van een FLYER e-bike – de ‘Rode Buffel’ – geboren.

De oer FLYER ‘Rode Buffel’ – het werk van een getalenteerde knutselaar

“Deze eerste e-bike was een ‘knutselwerkje’”, zegt de uitvinder. De fiets rammelde en zoemde en de accucapaciteit was onvoldoende voor lange tochten. Naast de zoektocht naar een geschikte accu vormde met name de elektronica een grote uitdaging voor Kohlbrenner. Bij het inschakelen van de aandrijving met behulp van een eenvoudige tuimelschakelaar op het stuur schokte de fiets steeds. Kohlbrenner draaide daarom het stuur om, waardoor de handvatten als horens omhoog stonden. Hij kon zich dan beter vasthouden wanneer de fiets te veel schokte bij het starten. Zo is de naam voor de oer FLYER met het rode diamanten frame ontstaan: de ‘Rode Buffel’.

Veel tijdgenoten schudden het hoofd, maar de nieuwe manier van fietsen won ook zijn eerste serieuze bewonderaars. Zo vormde er zich langzaam maar zeker een zakelijk plan in het hoofd van Kohlbrenner om een elektrische fiets te bouwen en deze op de markt te brengen.

De eerste FLYER gaat in productie – innovatieve, solide Zwitserse technologie

Na maanden hard werken ging de eerste FLYER e-bike in serieproductie. Samen met elektrotechnisch ingenieur Reto Böhlen en bedrijfseconoom Christian Häuselmann richtte Kohlbrenner in 1995 het bedrijf BKTech op in Burgdorf. In datzelfde jaar werden de eerste elektrische fietsen tentoongesteld op de Zweirad-Messe in Zürich. Qua financiering van het jonge bedrijf begonnen de drie pioniers bijna vanaf nul, omdat de aanvankelijke hoop op het vinden van kapitaalkrachtige investeerders al snel op niets uitdraaide. In dat vroege stadium ging de erkenning voor de nieuwe vorm van mobiliteit niet verder dan een schouderklopje. Het jonge bedrijf werd daarom in eerste instantie vooral gefinancierd door de vooruitbetalingen van 50 geïnteresseerde klanten, die Kohlbrenner en zijn twee strijdmakkers vonden op een roadshow langs de grootste Zwitserse steden. Een eerste kleine serie elektrische fietsen kon nu worden geproduceerd. De nieuwe fiets kreeg de naam FLYER. De merknaam, dat later synoniem zou worden voor e-bikes uit Zwitserland, werd geboren.

Een doos met twee accu's van 17 Ah en een gelijkstroommotor van 170 Watt werd centraal gemonteerd in een diamanten frame van het Zwitserse merk Villiger. De aandrijving was zelf ontwikkeld ‘Made in Switzerland’.

Begin 1996 werden de eerste FLYER e-bikes geleverd en in datzelfde jaar won BKTech AG de ‘Vigier Award for young entrepreneurs’.

door Anja Knaus
14 april 2020